CUERPO EN FORMA y MENTE MÁS DESPIERTA


Se podría decir que la asignatura más educativa que existe en la escuela es la Educación Física porque es la única que verdaderamente consigue la tan perseguida Educación Integral. La Educación Física no debe tener un objetivo utilitarista siendo un instrumento para un mayor rendimiento académico sino contribuir a la verdadera integralidad de la persona. De la misma manera que aun siendo la asignatura olvidada a la hora de plantear los complejos estudios sobre competencias, la competencia más importante para el ser humano sea la competencia motriz.

Según las últimas investigaciones y nuevos descubrimientos en biología y la investigación en educación demuestran los beneficios del ejercicio regular en el cerebro de muchas maneras.

No sólo se pueden regular los ejercicios en el gimnasio o en el patio para mejorar la atención, la memoria y el aprendizaje, también se pueden reducir el estrés y los efectos del trastorno de hiperactividad por déficit de atención e incluso retrasar el deterioro cognitivo en la vejez. En pocas palabras, estar en forma puede hacernos más inteligentes.

“La memoria y las funciones de aprendizaje surgen de las células del cerebro y realmente cambian, crecen, y trabajan mejor juntos”, dice John J. Ratey, profesor clínico asociado de psiquiatría de la Harvard Medical School y autor de Spark: La nueva y revolucionaria ciencia del ejercicio y el cerebro, “El ejercicio crea el mejor ambiente para que ese proceso ocurra.”

Aunque los investigadores no están exactamente seguros de cómo el ejercicio conduce a una mejor función cognitiva, se evidencia la forma en que los beneficios físicos benefician al cerebro. Para empezar, los ejercicios aeróbicos aportan más sangre por todo el cuerpo, incluyendo al cerebro. Más sangre significa más oxígeno y, por tanto, mejor nutrición del tejido cerebral.

El ejercicio también estimula el cerebro para producir mayor cantidad de una proteína llamada cerebro factor neurotrófico derivado, o BDNF, que Ratey llama “Miracle-Gro para el cerebro”. Esta proteína estimula las células cerebrales de gran alcance para el crecimiento, la interconexión y comunicación y creación de nuevas vías neuronales. Los estudios también sugieren que el ejercicio juega un papel importante en la producción de nuevas neuronas, particularmente en una parte del cerebro muy involucrada en el aprendizaje y las habilidades memorísticas.

Recientemente, los investigadores dirigieron su interés a los niños, en los que el ejercicio puede tener un mayor impacto. El lóbulo frontal del cerebro, se cree que desempeña un papel importante en el control cognitivo, sigue creciendo a lo largo de la edad escolar, dice Charles Hillman, profesor asociado de kinesiología y neurología en la Universidad de Illinois. “Por lo tanto, el ejercicio podría ayudar en el incremento del desarrollo cerebral de los niños”.

En un estudio de 2007 publicado en el Diario de Psicología del Deporte y Ejercicio; Hillman trabajó con 259 estudiantes de Illinois de tercer y quinto grado a través de ejercicios básicos de educación física, tales como abdominales y carrera cronometrada, y midió su masa corporal. Luego comprobó sus resultados físicos comparándolos con sus calificaciones en lectura y matemáticas en la Prueba de Aprovechamiento de Estándares de Illinois.

“Hubo una relación clara con el rendimiento académico”, dijo Hillman. “Cuanto mejores fueron las pruebas físicas, mejores resultados se obtuvieron en las pruebas de conocimientos”. Los efectos aparecieron independientemente del género y las diferencias socioeconómicas, por lo que parece que, independientemente de su raza o ingresos familiares, la aptitud del cuerpo de un niño y su mente están estrechamente ligadas.

Cuanto mayor sea la dosis del ejercicio, más se puede mejorar en el rendimiento académico. En un estudio publicado el mismo año en la investigación trimestral para el Ejercicio y el Deporte , los investigadores encontraron que niños de 7-11 años que se ejercitaron durante 40 minutos todos los días después de la escuela obtuvieron una mayor mejoría académica que los niños de la misma edad que trabajaban tan sólo 20 minutos.

Phillip Tomporowski, profesor de ciencias del ejercicio en la Universidad de Georgia, y uno de los miembros del equipo que realizó el estudio, dice que gran parte de la investigación actual parece negar la vieja noción de que el recreo consigue que la vuelta a clase sea peor y estén más hiperactivos y ruidosos. “Parece que es al revés”, dice. “Vuelven a clase menos ruidosos, más atentos, y con un mejor comportamiento en comparación con los niños que han estado sentados en las sillas durante horas y horas”.

Hillman también ha probado la idea en un estudio publicado este año en Neurociencia y se encontró que los niños tenían respuestas más precisas en los exámenes estandarizados cuando fueron evaluados después de un ejercicio moderado, en contraposición de una prueba después de 20 minutos de estar sentado. Sus resultados apoyan la idea de que un trabajo aeróbico antes de la clase ayuda a mejorar las habilidades de los niños en el aprendizaje y la capacidad de atención.

EL EJERCICIO EN LA ESCUELA

En la Naperville Central High School, Illinois, se ha puesto esta idea en práctica durante casi cuatro años. Todo comenzó cuando los funcionarios crearon el Plan de preparación física en 2005 para una clase de 12 estudiantes que necesitaban apoyo o ayuda adicional con las habilidades de alfabetización.

Durante 30 minutos, a través de actividades aeróbicas y el uso de monitores de frecuencia cardíaca para asegurarse de que su ritmo cardíaco permanecía en la zona objetivo de 160 a 190 latidos por minuto, se trabajaba con estos alumnos. Luego se compararon sus resultados con otros estudiantes, que no habían seguido este plan dentro de una clase especial de alfabetización.

De acuerdo con Pablo Zientarski, coordinador educativo de la escuela de educación física y la salud, los estudiantes que tuvieron educación física antes de la siguiente clase mostraron un mayor crecimiento en la prueba de lectura estándar después de sólo un semestre, mientras que los estudiantes con libertad de ejercicio mejoraron únicamente nueve de cada diez en todo el curso.

A continuación, utilizó el mismo método para las matemáticas; los estudiantes con problemas tuvieron educación física antes de una clase de álgebra de introducción. Los resultados fueron aún más significativos y concluyentes, el ejercicio mejoró sus calificaciones de matemáticas en un 20,4 por ciento, mientras que el resto sólo ganó un 3,9 por ciento. “No importa si trabajan por la mañana o por la tarde, sólo que están mejor después de la clase de educación física,” dice Zientarski. “Les calma, les hace estar más dispuestos a aprender, y se sienten mejor consigo mismos.”

Por lo tanto, ¿qué tipo de ejercicios son los mejores para la capacidad intelectual? Hillman y otros investigadores concluyen que las actividades aeróbicas y eminentemente cardiovasculares, como correr, nadar, y los juegos recreativos. “En mis estudios, sólo el ejercicio cardiovascular se relaciona con un mayor rendimiento académico”, dice.

Naperville también se centra en el ejercicio cardiovascular. Sin embargo, además de correr y saltar a la comba, los estudiantes hacen juegos malabares, gimnasia, bailes y juegos, que requieren concentración y producen un estrés positivo en el cerebro, que ayuda al aprendizaje.

EDUCACIÓN FÍSICA AL PODER

El programa Zientarski es un modelo admirado en las clases de gimnasia de todo el país, y más ahora, en un momento en que las escuelas se plantean reducir las horas de educación física y los momentos de recreo para aumentar las horas de trabajo intelectual. De hecho, Illinois es el único estado que tiene Educación Física obligatoria y diaria en todos los niveles.

“Otros están trabajando en ello, pero es un gran reto con las restricciones presupuestarias que padecemos actualmente”, dice Shanna Goodman, gerente de comunicaciones de PE4life , una organización sin afán de lucro en Kansas City, Missouri. Su organización ha capacitado a cerca de 250 escuelas a nivel nacional para desarrollar clases de educación física y actividades de recreo.

En un centro de Kansas City, después de la aplicación PE4life, impulsando la Educación Física desde un día hasta cinco a la semana., consiguió en un año, mejorar los resultados un 200%, igualmente se produjo un descenso del 59% en los incidentes disciplinarios. En las zonas rurales, PE4life ha ayudado a las escuelas como la Escuela de Titusville, en Pensilvania, incorporando actividades como excursiones con raquetas, esquí de fondo y patinaje en las clases de Educación Física.

Por supuesto, los profesores también pueden cosechar las recompensas del ejercicio al igual que hacen sus estudiantes, controlando el peso corporal y previniendo el aumento de peso no saludable, recomendándose 60 minutos de ejercicio moderado al día.

Los investigadores creen que una mayor regularidad en la rutina de ejercicios, produce más beneficios a largo plazo en el cerebro. Con 20 minutos para recorrer el parque infantil o el patio se consigue un entrenamiento regular que tanto el profe como sus alumnos que hace que nos sintamos como “deportistas inteligentes” para el resto de la jornada escolar.


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